米国の動物介在プログラム 「猫たちといると心が温かくなる」

ワシントン州内の刑務所で広くおこなわれている保護猫の社会化プログラム。モンロー刑務所(MCC)の取り組みが他の刑務所と違うところは、重い精神疾患を患う男性受刑者だけを収容する特別ユニットでプログラムがおこなわれていることです。モンロー刑務所と協働してプログラムをおこなっているのは猫専門の保護団体パーフェクト・パルズ。2006年にスタートし、最初の8年間は生後6カ月までの子猫を対象にしていましたが、2014年からはシャイで人に慣れていない大人の猫も託すようになりました。これまでになんと750匹以上、刑務所でケアを受けたほぼすべての猫たちの譲渡に成功しています。また、受刑者が猫を傷つけるようなこともいっさいないということです。

毎週火曜日にはボランティアが刑務所を訪れ、猫たちの状態をチェックします。特別ユニットに入ると、15人の受刑者がキャリーを持って集まってきます。みんな笑顔で、刑務所のスタッフも一緒になって猫たちをなでたり、抱っこしたりと、なんとも和やかな雰囲気なのです。

多頭飼育崩壊の家からレスキューされた二匹の猫を1年近く世話しているという受刑者は話します。

「この子たちは、最初ここに来たときはおびえ切っていて、いっさいキャリーから出てこなかったんだ。キャリーから出して抱き上げられるようになるまで4カ月かかったよ。でも、いまでは僕のすぐそばでくつろぐようになった。ひざ乗り猫にはならないだろうけど、家庭のペットには十分なれると思うな」

受刑者たちは、Tタッチと呼ばれるマッサージ法で猫たちの緊張をほぐしたり、そばに来ればおやつをあげるなどして、少しずつ彼らの警戒心を解いていきます。

また、このプログラムでやりがいを感じるのはどんなときなのか、受刑者は語ります。

「猫が僕を信頼してくれたとわかったとき。ずっと隠れていた猫がベッドに乗ってきて、ゴロゴロのどを鳴らして甘えてくれる。人生で最高の瞬間だよ」

「猫たちといると、心が温かくなるんだ。猫たちがどんなことをしても、僕は絶対叱らない。この子たちはもう十分怖い思いをしてきたんだから。引っかく猫もいるけど、それはおびえているからだ。凶暴だからじゃないんだ」

自分が世話した猫を手放す瞬間の気持ちについても、受刑者は語りました。

「まるで自分の一部が去っていくような感じで、すごくつらい。別れがつらくて、半年間プログラムを休んだこともあるんだ。でも、猫たちのおかげで、ここにいる時間が少しはましになる。愛する者がいることでね」

こう語る受刑者は、仮釈放なしの終身刑を科されています。でも、もしもいつの日かここを出ることができたら、『捨てられた動物たちを救う仕事をしたい』と彼は言っています。

パーフェクト・パルズの担当者スーザン・バークはこう話します。

「この人たちがもっと早くに適切な治療を受けられていたら、被害者もいなかったし、一生を塀の中で過ごすことにもならなかったと思うと、ほんとうに悲しい。このプログラムは、そんな彼らに少しでも意味のあることをするチャンスを与えています」

特別ユニットを担当する刑務所スタッフも言います。

「彼らは重篤な精神疾患を抱えていますが、とてもそんな風には見えないでしょう?猫たちがいるおかげで、ほんとうに心情が安定しているんです。自分以外の誰もケアしたことがなかった人たちが、こうやって他の命をケアする経験をして、変わっていく。それはすごいことですよ」

猫も人も救われるモンロー刑務所の保護猫プログラム。その成功を支えているのはなんと言っても、受刑者とともに働くことをいとわない保護団体とボランティアの存在です。パーフェクト・パルズでは刑務所に行くボランティアの確保に苦労したことはなく、フードや猫砂、おもちゃなどもすべて寄付で賄えているといいます。

犬もそうですが、猫もまた、自分を愛し、大切にしてくれる人には無条件の愛情で応えてくれます。そんな動物を介するからこそ、刑務所という壁を乗り越えることができるのかもしれないですね。

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